Masyarakat telah ada dalam praktik sejak munculnya kehidupan yang paling kompleks. Sejauh beberapa individu mencari perlindungan dan stabilitas dalam hidup bersama, mereka membentuk kawanan, koloni, atau bentuk organisasi lainnya, beberapa sangat primitif dan yang lain lebih berkembang secara sosial.

Dalam kasus masyarakat manusia, itu sudah ada sejak awal spesies kita, meskipun pada awalnya itu lebih mendatar dan berfokus pada kelangsungan hidup keluarga minimal atau unit antar keluarga, seperti suku. Seiring waktu berlalu, mereka menjadi lebih besar dan lebih kompleks, mengembangkan cara baru organisasi, produksi dan pertukaran.